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AIDS 2020: Resultados esperanzadores de una innovadora vacuna preventiva del VIH probada en monos

Las primeras pruebas muestran actividad frente a varias cepas virales, pero los autores reconocen que aún debe mejorarse el diseño y la pauta de administración

A pesar de que en el ámbito de las vacunas preventivas del VIH no ha habido grandes novedades últimamente, en la XXIII Conferencia Internacional del Sida (AIDS 2020: Virtual) se presentaron los datos de un estudio preclínico de una innovadora vacuna frente al VIH basada en el uso de fragmentos de ARN que pueden considerarse prometedores, aunque aún es necesario realizar mejoras. La empresa que fabrica esta vacuna es Moderna Therapeutics, que también cuenta con una candidata a vacuna frente al SARS-CoV-2 (véase La Noticia del Día 29/07/2020 ). La vacuna generó resultados contrapuestos. Una de las variedades probadas (en donde se presentaba una versión de la envoltura del VIH que se acercaba lo más posible a lo que el sistema inmunológico "ve" en una infección viral real) no funcionó tan bien como se esperaba, aunque los fabricantes de la vacuna consideran que su eficacia podría mejorarse. Por el contrario, otra versión de la vacuna protegió a tres de siete monos frente a la infección tras 12 exposiciones por vía rectal con una variedad del VIH altamente patógena modificada para que afecte a estos animales. Por su parte, los cuatro monos restantes vieron como la vacuna les ofreció cierta protección, al retrasarse el momento de la infección.

El aspecto más innovador de la vacuna fue que induce –por contener ARN mensajero- a las propias células del cuerpo a generar partículas similares a virus para que el sistema inmunitario pueda preparar una respuesta, pero estas partículas no tendrían capacidad para replicarse y, por consiguiente, para provocar una infección . El uso de partículas similares a virus se utiliza en las vacunas contra el virus del papiloma humano (VPH) y también se han utilizado en las vacunas para prevenir la hepatitis B, aunque en esos casos dichas partículas se inyectan directamente, pues dichas vacunas no inducen la producción endógena de las mismas como la que nos ocupa.

La candidata a vacuna se administró a 16 macacos rhesus en una tanda de ocho inoculaciones espaciadas a lo largo de 13 meses. Los propios autores reconocen que el régimen de vacunación resulta poco práctico, pero que la idea era buscar una prueba de concepto. Con el tiempo, se prevé mejorar la eficiencia de la inmunización para reducir tanto el número de inyecciones como el tiempo total en que deben administrarse (idealmente reduciéndolo a 4-5 inyecciones a lo largo de 6 meses).

La vacuna consta de fragmentos de ARN derivados de los genes gag y env del VIH. Estos fragmentos resultaban lo suficientemente pequeños como para penetrar en los compartimientos corporales donde el VIH tiende a ‘esconderse’, como los nódulos linfáticos. Estos fragmentos de ARN indujeron a las células a producir las partículas similares a virus, que consistieron en círculos de la proteína gag del VIH, recubiertos por una envoltura muy similar a la envoltura viral real.

Los 16 animales recibieron de forma alternativa una vacuna en donde el ARN de la envoltura era similar al del VIH con el que iban a ser infectados ("autóloga") junto con otra donde el ARN de la envoltura similar a la de otros subtipos de VIH ("heteróloga"). En las tres primeras inyecciones (realizadas a las semanas 0, 12 y 20) los monos recibieron la vacuna autóloga, derivada del subtipo B de VIH (el dominante en países desarrollados, que afecta principalmente a la población de hombres gais, bisexuales y otros hombres que practican sexo con hombres). En las cuatro siguientes inoculaciones (semanas 28, 35, 43 y 47) recibieron la vacuna heteróloga, derivada de los subtipos A y C del VIH (los predominantes en el África meridional y oriental) y, por último, otra inyección más de la variante autóloga a la semana 54.

Los monos fueron divididos en cuatro grupos de cuatro animales, que recibieron diversas inoculaciones adicionales con diferentes regímenes. A los grupos uno y tres se les administró la proteína de envoltura normal de "tipo salvaje", mientras que a los grupos dos y cuatro se les inoculó la llamada conformación "bloqueada" de la proteína de envoltura, diseñada para parecerse lo más posible a las "protuberancias" proteicas que presentan las envolturas víricas reales en las partículas virales infecciosas. Además, los grupos uno y dos en cuatro de las ocho inyecciones recibieron inoculaciones de refuerzo con un tipo diferente de proteína de envoltura estabilizada llamada SOSIP, en lugar de la vacuna generadora de las partículas similares a virus.

La vacuna consiguió generar una cantidad significativa de anticuerpos frente al virus autólogo de subtipo B, de modo que la cantidad de anticuerpos presentes a la semana 47 fue 1.000 veces superior a la necesaria para neutralizar el 50% de las infecciones por dicha variante del virus. Sin embargo, las respuestas de anticuerpos frente a las distintas cepas no autólogas del VIH tardaron mucho más en aparecer y, además, fueron mucho más débiles, lo que ilustra la dificultad que entraña conseguir una vacuna capaz de generar una respuesta eficaz frente a múltiples cepas del VIH.

No se observó una respuesta significativa de anticuerpos frente a la versión heteróloga hasta la semana 47, después de la última dosis de vacuna heteróloga, y, a la semana 58, la cantidad de estos anticuerpos apenas fue 2,8 veces la necesaria para neutralizar el 50% de las infecciones por las variantes virales probadas.

Sin embargo, cuando se enfrentaron los anticuerpos a un conjunto de 14 virus altamente patógenos, se comprobó que fueron capaces de neutralizar completamente nueve de dichos virus, mostraron una actividad marginal frente a otros tres y únicamente no consiguieron neutralizar una cepa.

En sus conclusiones los autores valoran positivamente el haber conseguido inducir anticuerpos frente a variantes virales no contenidas específicamente en la vacuna, capaces de actuar sobre numerosas cepas . Sin embargo, también reconocen que hubo cierta decepción debido a que la conformación “bloqueada” de la proteína de la cubierta (diseñada para parecerse lo máximo posible a la configuración real de la cobertura viral) ya que no funcionó todo lo bien que se esperaba . Su intención es mejorar este aspecto y conseguir así una mayor eficacia preventiva.

Fuente: Aidsmap/Elaboración propia (gTt-VIH)
Referencias: Lusso P et al. Induction of cross-neutralizing antibodies and protection from heterologous tier-2 SHIV challenge by an mRNA-based vaccine in macaques. 23rd International AIDS Conference (AIDS 2020: Virtual), abstract OAALB0101, 2020.

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