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Un dispositivo USB podría permitir determinar la carga viral del VIH en menos de media hora

Esta tecnología podría ser de gran utilidad en entornos con pocos recursos para simplificar y abaratar las pruebas de carga viral durante el seguimiento rutinario de los pacientes

Un equipo británico de investigadores anunció que está desarrollando un dispositivo USB que permitiría determinar la carga viral del VIH a partir de una gota de sangre. Este USB se conectaría a un ordenador u otro dispositivo electrónico portátil (como un móvil) y ofrecería los resultados de la medición en aproximadamente media hora. Los datos de esta investigación han sido publicados en la revista Scientific Report.

Las personas con VIH necesitan realizar el seguimiento periódico de su carga viral para asegurarse de que el tratamiento está actuando de forma adecuada y poder detectar lo antes posible cualquier fracaso terapéutico para minimizar el riesgo de que el virus desarrolle resistencias.

Sin embargo, estas pruebas requieren contar con laboratorios bien equipados, lo que puede resultar inviable en determinados entornos con pocos recursos. El problema que esto supone para proporcionar una atención de calidad a las personas con VIH que viven en dichos entornos ha sido apuntado en innumerables ocasiones y la mejora de las técnicas de diagnóstico constituye una parte fundamental de las estrategias mundiales para combatir la infección.

Este USB, que aún se encuentra en las primeras fases de desarrollo, emplea un chip desarrollado por la universidad Imperial College London y la compañía DNA Electronics.

Para realizar la medición de la carga viral basta con extraer una gota de sangre y colocarla en el dispositivo. El USB cuenta con calentadores y sensores termales que facilitan la amplificación del ácido nucleico y los protones generados durante la polimerización del ADN son detectados y cuantificados mediante unos sensores de pH. Este método permite funcionar en un USB sin necesidad de una fuente energética adicional y tarda una media de algo más de 20 minutos en ofrecer el resultado.

Los autores probaron el dispositivo con 991 muestras de plasma con VIH que cubrieron un amplio abanico de subtipos virales y de concentraciones y comprobaron que tuvo una tasa de detección superior al 95% en el caso de muestras con una carga viral superior a 1.000 copias. No obstante, esta tasa de detección fue inferior al bajar la carga viral: 88,7% en muestras con una concentración de 50 a 1.000 copias y del 41,2% en muestras de menos de 50 copias.

El equipo de investigadores considera que sus resultados constituyen una prueba de concepto de un novedoso método de detección de la viremia en el punto de atención, que puede usarse con una estructura de laboratorio mínima, ya que ni siquiera precisa de refrigeración.

En sus conclusiones reconocen que, aunque prometedor, es preciso seguir investigando en el desarrollo de este dispositivo para que pueda alzarse como una opción viable para el seguimiento de la viremia de las personas con VIH en entornos con pocos recursos. Del mismo modo, anuncian su intención de comprobar si este sistema puede emplearse con otras enfermedades, como la hepatitis.

Fuente: POZ/Elaboración propia (gTt-VIH)
Referencia:
Gurrala R, Lang Z, Shepherd L, et al. Novel pH sensing semiconductor for point-of-care detection of HIV-1 viremia. Scientific Reports 6, Article number: 36000 (2016) doi:10.1038/srep36000

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