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Aumenta la preocupación en África por la criminalización de las mujeres con el VIH que dan el pecho a sus bebés

Expertos abogan por la implementación de un enfoque basado en los derechos humanos y la evidencia científica para poner fin a los procesos penales contra las mujeres lactantes con el VIH

En la última década, se ha producido un incremento de las causas penales presentadas contra mujeres por presunta exposición o transmisión del VIH a través de la lactancia, especialmente en el África subsahariana. Para poner fin a la criminalización del VIH en el contexto de la lactancia materna, los expertos abogan por combinar un enfoque basado en los derechos humanos y la evidencia científica en los procesos penales donde, lamentablemente, se criminaliza el hecho de tener el VIH. En este sentido, se ha solicitado a la Comisión Africana de Derechos Humanos y de los Pueblos que aclare su posición al respecto y que apruebe una resolución específica para este problema. Estas son algunas de las conclusiones del webinar “Más allá de la culpa: Frente a la criminalización del VIH” organizado por la campaña internacional HIV Justice Worldwide a finales de noviembre de 2021.

En la actualidad, setenta y siete países tienen leyes penales específicas sobre el VIH. Estas leyes criminalizan la no revelación del estado serológico al VIH a las parejas sexuales, la exposición potencial o percibida al VIH y su transmisión. En otros países se han aplicado leyes penales generales -como las relativas a la agresión sexual y al intento de asesinato- sobre las personas con el VIH. En la mayoría de los casos no es necesario demostrar la intención de transmitir el VIH. Muchas de estas leyes no reconocen que, independientemente de la terapia antirretroviral, la posibilidad de transmisión del VIH en una sola exposición es muy reducida, o que el tratamiento antirretroviral eficaz elimina por completo el riesgo de transmisión sexual (un enfoque conocido como ‘Indetectable = Intransmisible’, o U=U).

Los expertos en salud pública y medicina coinciden en que las leyes que criminalizan el VIH demasiado amplias son ineficaces para prevenir la transmisión y solamente sirven para estigmatizar aún más a las personas con el VIH. En este sentido, una analista política de HIV Justice Network indicó que se conocen 13 causas relacionadas con la lactancia materna contra mujeres con el VIH. Aunque también ha sucedido en Canadá y EE UU, es en el África Subsahariana donde se han producido juicios por estas causas principalmente, incluso en Zimbabue, Kenia, Malaui, Zambia, Uganda y Botsuana desde 2013. Se ha acusado a mujeres por diversos delitos, que van desde realizar ilegalmente un acto que pueda propagar una enfermedad peligrosa hasta infectar de modo deliberado del VIH a otra persona.

Estos procesos judiciales se deben más bien a una reacción exagerada ante una amenaza basada en el estigma relacionado con el VIH, la desinformación sobre su transmisión, así como con el hecho de que la carga de la prevención de la transmisión a los niños recae en las mujeres. Una característica llamativa de algunos de estos casos, como otros que se produjeron en Kenia, es que no se persigue a la madre del bebé, sino a una cuidadora. Hay que tener en cuenta que en algunos países africanos es habitual que las trabajadoras domésticas amamanten o cuiden a los hijos de sus empleadores.

La responsable de programas de AIDS Rights Alliance for Southern Africa (ARASA), una asociación regional de organizaciones de la sociedad civil que trabaja en 18 países del África del Sur y del Este desde 2002, habló del pánico moral que caracteriza estos casos, relacionado con el estigma que rodea a la transmisión del VIH y porque se trata de leche materna de una trabajadora doméstica. Esto conduce a procesos penales muy sesgados, basados en el estigma y no en la evidencia científica. Resulta preocupante que esto tienda a afectar a las mujeres de menor nivel socioeconómico, mujeres que generalmente son vulnerables a la dinámica empleador-empleado.

Así, por ejemplo, una mujer lactante con el VIH en Malaui fue condenada por realizar de forma negligente e imprudente un acto susceptible de propagar la infección por el VIH tras sostener brevemente al bebé de otra mujer en una reunión de un pueblo en 2016. Los miembros de la comunidad, que sabían que la mujer tenía el VIH, alegaron que había dado el pecho al bebé durante ese breve tiempo. A pesar de que estaba en tratamiento antirretroviral y de que su propio hijo no había adquirido el VIH, el incidente fue denunciado a la policía, lo que dio lugar a una condena de nueve meses de cárcel y trabajos forzados. Esta sentencia fue posteriormente anulada en apelación, basándose en el testimonio de un experto que indicaba que el riesgo real de transmisión del VIH en este caso habría sido infinitesimal.

Este caso muestra cómo el estigma relacionado con el VIH y la falta de conocimiento sobre la transmisión del virus en la lactancia materna pueden tener consecuencias devastadoras para las mujeres seropositivas. Aunque el concepto I=I no se aplica a la lactancia, el riesgo de transmisión del VIH a través de la leche materna es, no obstante, muy reducido si la persona que da el pecho está en tratamiento antirretroviral (véase La Noticia del Día 23/04/2021).

Algunas estimaciones sitúan el riesgo de transmisión en un 1% si el bebé es amamantado durante seis meses y en casi un 3% durante un año. Sin embargo, el estudio PROMISE (véase La Noticia del Día 26/11/2018), en el que se ofreció a las madres un tratamiento antirretroviral durante todo el periodo de lactancia, situó el riesgo de transmisión en un 0,3% al cabo de seis meses y en un 0,6% al cabo de un año. La analista política de HIV Justice Network señaló que ahora se sabe que los hallazgos de este estudio representan una especie de sobreestimación del riesgo real de transmisión del VIH debido a varios factores del estudio. No obstante, si las mujeres siguen el tratamiento antirretroviral durante todo el embarazo y la lactancia, la reducción del riesgo no es el mismo que en las relaciones sexuales cuando I es igual a I, pero se aproxima.

Hoy en día, la mayoría de los países de ingresos bajos y medios recomiendan la lactancia materna a todas las mujeres con el VIH, mientras que los países de ingresos altos recomiendan el uso de leche artificial. La responsable de ARASA hizo hincapié en que en los países africanos donde se están llevando a cabo procesos judiciales se recomienda que las mujeres con el VIH den el pecho siempre que estén en tratamiento antirretroviral, porque es el enfoque más seguro y asequible en lugares con un suministro de agua poco fiable y donde los biberones no se pueden esterilizar. Pese a ello, estar en tratamiento antirretroviral eficaz y tener una carga viral indetectable no siempre han funcionado como una defensa efectiva para las mujeres que son procesadas penalmente. Por lo tanto, es fundamental combinar un enfoque basado en los derechos humanos y la evidencia científica en los juicios sobre criminalización del VIH.

AIDS Rights Alliance for Southern Africa ha solicitado a la Comisión Africana de Derechos Humanos y de los Pueblos que clarifique su posición sobre la criminalización del VIH y la lactancia materna. Si bien la Comisión ha condenado la criminalización excesiva del VIH en general y ha proporcionado orientación a los Estados miembros en este sentido, todavía no ha aprobado una resolución específica sobre la criminalización del VIH en el contexto de la lactancia materna.

Como conclusión, HIV Justice Network ha elaborado un conjunto de herramientas para la defensa de las mujeres lactantes con el VIH, que contiene material jurídico, información científica y documentos normativos. Se puede acceder a este material (en inglés) haciendo clic sobre el siguiente enlace: Breastfeeding Defence Toolkit.

Fuente: Aidsmap / Elaboración propia (gTt-VIH).
Referencias: HIV Justice Network. Beyond Blame: Challenging Criminalisation for HIV Justice Worldwide webinar. 30 November 2021.

Cameron S. It takes more than a village to end HIV criminalisation. HIV Justice Network.  Published online 23 September 2021.

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