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Sudáfrica: Un estudio informa de que la tasa de infección por VIH se ralentiza

La epidemia de VIH/sida en Sudáfrica puede estar por fin ralentizándose, según un nuevo estudio que descubrió un descenso del 35% en la tasa de nuevas infecciones por el virus entre 2002 y 2008.

Gracias a los datos de prevalencia de los sondeos nacionales sobre VIH realizados en 2002, 2005 y 2008, un equipo de investigadores de Human Sciences Research Council (HSRC) y el Imperial College de Londres (Reino Unido) aplicaron un método matemático para calcular la incidencia de VIH [la tasa de nuevas infecciones por este virus].

Se descubrió que entre 2005 y 2008 se produjo la infección anual del 1,3% de sudafricanos en el grupo de edad de 15 a 49 años, en comparación con el 2% entre los años 2002 y 2005. El descenso fue debido, principalmente, a una reducción del 60% de la incidencia entre las mujeres jóvenes (entre 15 y 24 años).

La disminución de las tasas de incidencia entre la población femenina joven parece corresponderse con unos cambios significativos en su comportamiento respecto al uso de preservativos y la realización de pruebas del VIH. En 2008, el 73% de las mujeres jóvenes afirmaron haber empleado un preservativo en la última relación sexual, en comparación con el 46% en 2002, y más de la mitad habían realizado la prueba del VIH, frente a sólo el 13% seis años antes.

“Las mujeres jóvenes son las más vulnerables [frente a la infección por VIH], por lo que es una buena noticia el observar disminuciones en esta población, pero aún se producen demasiadas infecciones nuevas”, declaró el principal autor del estudio, Thomas Rehle, del HSRC, que añadió que la tasa general de incidencia del 1,3% se tradujo en unas 350.000 - 400.000 nuevas infecciones por VIH en 2008.

La ausencia de descensos significativos en las tasas de infección entre los grupos de mayor edad también indicó la necesidad de contar con campañas de prevención dirigidas a grupos demográficos más amplios.

“Definitivamente, uno de los hallazgos es que estamos haciendo lo correcto respecto a los jóvenes, pero tenemos que llegar a la gente de más edad”, comentó Rehle. “Toda la sociedad tiene que actuar de forma responsable”.

Prevalencia engañosa

Al disponerse de forma más generalizada de la terapia antirretroviral (TARV) en Sudáfrica, la prevalencia del VIH se ha convertido en una medida cada vez menos fiable de la progresión de la epidemia en el país. Como hay más personas con el virus que viven más tiempo bajo tratamiento anti-VIH, es posible que la prevalencia aumente, enmascarando el impacto de los programas de prevención de nuevas infecciones.

“La estimación de la tasa de incidencia resulta crucial en este escenario cambiante”, escriben los autores del estudio HSRC.

Rehle señaló que Sudáfrica se encontraba en una posición única como el primer país de la región que disponía de datos de tres sondeos consecutivos sobre prevalencia nacional. “Esto nos permite comparar los intervalos entre dos sondeos. De este modo, podríamos aplicar este tipo de modelo matemático para deducir la incidencia”.

Utilizando datos del sondeo sobre prevalencia de 2008, que por primera vez examinó la presencia de antirretrovirales en las muestras de sangre, el estudio fue también capaz de ajustar el impacto del tratamiento antirretroviral. El equipo de investigadores calculó que, gracias a la terapia, unos 440.000 sudafricanos con VIH seguían vivos en 2008.

Otros estudios matemáticos han predicho que alcanzar el acceso universal a la prueba del VIH y al tratamiento antirretroviral tendría un impacto significativo sobre la incidencia del virus, ya que las personas que siguen la TARV son mucho menos propensas a infectar a otras, aunque Sudáfrica todavía no ha llegado a este punto.

Rehle ha vaticinado que, en el momento en que se realice el siguiente sondeo sobre prevalencia en 2011, la cobertura del tratamiento puede haber logrado unos niveles suficientes como para tener un impacto sobre la incidencia.

Mientras tanto, las campañas nacionales de prevención tendrán que explotar los beneficios que ya han conseguido.

“Existe un cambio en el ambiente. Las personas están comportándose de manera más segura y esto está dando su fruto”, afirmó Rehle. “Pero no deberían relajarse. Tenemos que hacerlo mejor”, concluyó.

Referencia: Rehele TM, et al. A decline in new HIV infections in South Africa: estimating HIV incidence from three national HIV surveys in 2002, 2005 and 2008PLoS One 5(6): e11094, 2010. doi:10.1371/journal.pone.0011094,

http://www.plosone.org/article/info%3Adoi%2F10.1371%2Fjournal.pone.0011094

Traducción: Grupo de Trabajo sobre Tratamientos del VIH (gTt).

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