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  1. Lo+Positivo 41, otoño 2008
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Transmisión intranasal del virus de la hepatitis C

Es bien sabido que la exposición sanguínea directa es la forma más frecuente y la que mayor riesgo entraña para la transmisión del virus de la hepatitis C (VHC). Sin embargo, no es la única.

No están demasiado lejos los tiempos en que se pensaba que la transmisión del virus de la hepatitis C se limitaba al intercambio de jeringuillas contaminadas por parte de los usuarios de drogas inyectables, al embarazo y el parto en la transmisión de madre a hijo o a las transfusiones de sangre antes de que se implantasen las técnicas adecuadas para su detección a principios de la década de los 90. Asimismo, un ocasional pinchazo en el contexto de la práctica de la enfermería, o los tatuajes y piercings con tinta o agujas no esterilizadas, podían dar cuenta de un pequeño número de nuevas infecciones.
Imagen: Transmisión intranasal del VHC
No obstante, en los últimos años se han ido acumulando informes de casos que apuntan a que este pequeño virus de tan sólo 50 nanómetros (la mitad del VIH) se puede transmitir mediante otras vías, lo que contribuiría a explicar un porcentaje de las infecciones por VHC de origen desconocido.

De estas nuevas formas de transmisión de la hepatitis C, la primera en identificarse fue la vía sexual. Aunque en este caso el riesgo parece ser relativamente bajo, ciertas prácticas sexuales (sobre todo, aquéllas que involucran la presencia de sangre) y el hecho de tener una infección por VIH pueden aumentar considerablemente las pro­ba­bilidades de transmitir o contraer el VHC.

No obstante, las últimas noticias han venido de la mano de un reciente estudio estadounidense y parecen confirmar las sospechas que, desde hace tiempo, recaían en la costumbre de compartir el material que se usa para esnifar drogas (tubos, billetes, rulos, etc.), incluyendo la cocaína.

Un equipo de investigadores ha demostrado recientemente que esta práctica reúne las dos condiciones necesarias para que se produzca la transmisión del VHC. En primer lugar, la presencia del virus de la hepatitis C en las secreciones nasales de los usuarios de droga que la inhalan por la nariz y, en segundo lugar, el hecho de que el ARN del VHC (su material genético) pueda transferirse a los instrumentos empleados para esnifar drogas en polvo.

Como sucede con las vías tradicionales de trans­misión, la probabilidad de con­traer la hepatitis C aumenta si el receptor vive con VIH. Además, el estudio apunta que, al igual que padecer otras infecciones de transmisión sexual incrementa el riesgo de adquirir el VIH o el VHC por vía sexual, las afecciones y erosiones nasales –frecuentes entre personas que consumen de manera habitual– también podrían contribuir a elevar la probabilidad de transmisión de la hepatitis C por vía intranasal.

Aunque no sea posible establecer en términos epidemiológicos qué porcentaje de casos de hepatitis C se debe a esta práctica, es importante que las personas que esnifan cocaína u otras drogas sean conscientes del riesgo que entraña compartir el material para su inhalación, muy especialmente si ya viven con VIH.

Referencia:
Aaron S, McMahon JM, et al. Intranasal Transmission of Hepatitis C Virus: Virological and Clinical Evidence. Clin Infect Dis. 2008; 47(7): 931-934.

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